«Ach, opgeven heeft ook zijn voordelen. Ik ben straks tenminste zeker van warm water in de douches.» De halfslachtige poging om wat immense teleurstelling moet geweest zijn weg te lachen, overtuigde niet: Filip Meirhaeghe verliet de hoogmis van de Belgische mountainbikesport zondag langs het allerkleinste poortje. «De Wereldbeker winnen kan ik nu al vergeten. Wat me nog rest? Het wereldkampioenschap, zeker?»

Harken

Een kwalijke valpartij in de zaterdagtijdrit, een van spanning vertrokken gezicht daags nadien, voor de start: Meirhaeghe had weinig van een van vertrouwen bulkende atleet, op de drempel van de wedstrijd in zijn Houffalize. Dat bleek al onmiddellijk na de start. Zilveren Filip draaide de eerste helling met de besten op, parkeerde halfweg, en stuikte even later over de gevallen Spanjaard Hermida heen.

«Toen wist ik al dat het vandaag niet mijn dagje zou worden. Ik was niet goed maar ook niet echt slecht», klonk het vaag. «Een toptien-plaats bleef tot de mogelijkheden behoren, tot ik mijn versnellingsapparaat op een boomstrok ontregelde. Klimmen lukte niet meer, mijn coach schreeuwde me nadien toe het voor bekeken te houden. Blijven harken voor een paar wereldbekerpuntjes had geen zin.»

Ook Hermina en Martinez bekeken de staalblauwe lucht boven Houffalize zondag op een bepaald moment ruggelings. De wereldbekerleider en de man die de Olympische ringen met de regenboogkleuren combineert beenden de besten opnieuw bij. Meirhaeghe lukte daar niet in. «De zenuwen», meldde de Wetterenaar in een eerste reactie, een versie die de man later drastisch bijstuurde. «Geen last gehad van de druk», klonk het vijf minuten later. «Integendeel, ik voelde me zelden zó rustig voor de aanvang van een wereldbekerwedstrijd. Gewoon een overdosis pech, meer was er niet aan de hand.»

Filosofisch

Meirhaeghe, een man die naar eigen zeggen doelen nodig heeft om als topsporter te kunnen functioneren, richtte het vizier zondagmiddag meteen richting wereldkampioenschap. De man die opgaf net op het moment dat Roland Green als eerste Canadees een succesvolle gooi naar wereldbekerwinst deed, bleef er filosofisch bij. Zelfs de melding van zijn broertje dat zijn derailleur voor 90 procent in orde was, kreeg Meirhaeghe niet uit zijn hum.

«Misschien wordt de pech die ik hier vandaag had, op termijn nog een zegen. Augustus en september ogen loodzwaar, met drie wereldbekerwedstrijden, een EK en een WK. In juli wil ik één van de twee Amerikaanse wereldbekerkoersen winnen, om de vorm nadien gestaag te laten stijgen voor Sankt-Wendel en Vail (de plekken waar straks titels worden verdeeld, nvdr) Heus, ik til niet al te zwaar aan deze afknapper. Alleen maar jammer dat het me als Belg net in mijn eigen land overkwam. Als dit in pakweg Amerika gebeurt, kraait er geen haan naar.»

Vier hematocrietgevallen

De vampieren van de UCI zijn ook in het mountainbiken actief. Zondagochtend kregen twaalf teams het verzoek van een delegatie van de Internationale Wielerbond om bloedstalen in te leveren. Niet zonder resultaat: 4 van de 31 geteste renners vertoonden een te hoog hematocrietgehalte. De heren Roman Rametsteiner, Peter Presslauer, Jussi Veikkanen en Georg Koch kregen startverbod én 14 dagen verplichte rust voorgeschreven.

Uitslag

1. Roland Greene (Can)

2. Bas van Dooren (Ned) op 1'06"

3. José Antonio Hermida (Spa) 1'15"

4. Miguel Martinez (Fra) 2'06"

5. Thomas Frischknecht (Zwi) 2'25"

6. Bart Brentjens (Ned) 2'53"

7. Michael Rasmussen (Den) 3'40"

8. Julien Absalal 3'53"

9. Dario Acquaroli (Ita) 4'01"

10. Thomas Hochstrasser (Zwi) 4'47"

...

Belgen:

15. Roel Paulissen 5'43"

65. David Hankart 15'51"

66. Davy Coenen 16'12"

69. Björn Rondelez 17'10"

71. David Galle 17'32"

86. Henderieckx Kris 21'31"

93. Jimmy Tielens op 1 ronde

99. Dirk Van Wassenhove

112. Damien Bynens

113. Peter Ven

119. Jurgen Van den Driessche

Wereldbekerstand

1. Roland Green (Can) 521

2. José Antonio Hermida (Spa) 515

3. Miguel Martinez (Fra) 437

4. Bas van Dooren (Ned) 409

5. Bart Brentjens (Ned) 355

6. Marco Bui (Ita) 354

7. Marc Hanisch (Dui) 271

8. Lado Fumic (Dui) 251

9. Julien Absalon (Fra) 222

10. Cadel Evans (Aus) 210

...

Belgen:

15. Roel Paulissen 190

18. Filip Meirhaeghe 175

63. Davy Coenen 43

72. Patrick Trevisan 36

111. David Hankart 11

118. Björn Rondelez 7